Panique au poison

 Panique au poison

Paul King

Si vous avez déjà lu un roman d'Agatha Christie, vous avez certainement rencontré le registre des poisons, signé par tous ceux qui achetaient des poisons. L'idée semble judicieuse, mais le registre n'a vu le jour qu'après l'adoption, en 1851, d'une loi réglementant la vente d'arsenic. Que s'est-il passé pour que la façon dont les gens achetaient les poisons change, et pourquoi l'idée d'une réglementation a-t-elle mis les Victoriens dans tous leurs états ?

L'arsenic - plus précisément le trioxyde d'arsenic - est une poudre blanche extrêmement toxique. Il était très bon marché, un sous-produit de l'industrie métallurgique, et les Victoriens ordinaires pouvaient l'acheter chez leur pharmacien local, ou même chez leur épicier, comme poison pour les rats et les souris. Il avait peu ou pas de goût - Robert Christison, toxicologue téméraire, en avait mis un peu sur sa langue et avait découvert qu'il avait un très léger goût sucré.Les principaux symptômes de l'empoisonnement à l'arsenic étaient les vomissements et la diarrhée, ce qui ne permettait pas de le distinguer des microbes parfois mortels qui circulaient souvent dans un pays où l'hygiène laissait à désirer. L'arsenic était une arme secrète bien pratique pour les empoisonneurs.

L'innovation scientifique a permis d'améliorer les tests de dépistage de l'arsenic dans les années 1830 et 1840. En 1839, la première des lois sur les gendarmes ruraux a été adoptée, ce qui a entraîné l'apparition de forces de police professionnelles dans les comtés. Peut-être y avait-il plus d'empoisonneurs dans les environs, ou peut-être avaient-ils désormais plus de chances d'être arrêtés.

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La presse s'empare de ces affaires. La plus connue est le procès de Madame Lafarge (photo ci-dessus) en France au début des années 1840, à laquelle toute femme accusée d'empoisonnement sera comparée. Dans le magazine de Dickens Mots de ménage Le professeur Alfred Swaine Taylor, toxicologue qui a travaillé sur de nombreux cas d'empoisonnement au milieu du XIXe siècle, a affirmé que certains romans, tels que Bulwer-Lytton, avaient été publiés dans le cadre d'une série d'émissions de télévision. Lucrèce - n'étaient guère plus que des manuels d'empoisonnement.

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Le professeur Taylor avait des raisons de se plaindre. Pour donner à son œuvre une allure contemporaine, Bulwer-Lytton (dont on se souvient aujourd'hui qu'il était un auteur plutôt terrible) avait appelé le personnage principal de son roman Lucretia Clavering. En 1846, l'année de la parution de l'ouvrage, Bulwer-Lytton s'est vu attribuer le nom de Lucretia Clavering. Lucrèce était publié, une femme qui vivait dans le village de Clavering dans l'Essex, Sarah Chesham, avait été accusée de pas moins de trois empoisonnements. Alors que Lucrèce Borgia était une empoisonneuse bien connue de la Renaissance, Bulwer-Lytton laissait entendre que les Victoriens étaient tout aussi doués pour créer leurs propres empoisonnements. Mais le professeur Taylor avait travaillé sur les cas de Clavering : on lui avait envoyé les viscères des fils de Sarah Chesham, et il a pu constater qu'il n'y avait pas eu d'empoisonnement.avait vu, à l'intérieur des estomacs, la tache jaune qui indiquait la présence de trisulfure d'arsenic (ce que devient le trioxyde d'arsenic après avoir réagi avec le soufre libéré lors de la décomposition). Il avait effectué l'analyse chimique qui prouvait qu'il s'agissait bien d'arsenic, pris en très grande quantité. Il pensait que Bulwer-Lytton ne prenait pas assez au sérieux la réalité de l'empoisonnement, et que le romana traité son thème fatal avec trop de légèreté.

D'autres cas d'empoisonnement à l'arsenic ont été signalés dans l'Essex, loin à l'est de Clavering. La presse a affirmé que tous les cas étaient liés, comme si les femmes conspiraient en masse pour tuer. Ailleurs en Grande-Bretagne, d'autres décès dus à l'arsenic ont été révélés, et lors d'enquêtes et de procès dans tout le pays, la police, les coroners, les jurys et les juges ont dû décider s'il s'agissait de meurtres ou d'accidents. Comme l'arsenic était siL'arsenic étant facile à acheter, cela rendait la tâche encore plus difficile. Y avait-il des preuves que l'accusé avait acheté de l'arsenic ? Ils devaient se fier à la mémoire de l'épicier, du pharmacien, du dératiseur ou de la postière - avaient-ils été approchés par l'accusé pour acheter du poison ? Et avaient-ils dit à quoi il servait ?

Avec les remerciements de la Wellcome Library, Londres

Un registre des poisons serait manifestement la solution à ce problème. Il serait alors possible de prouver que l'accusé, un complice ou une connaissance a acheté de l'arsenic. Cela pourrait décourager les meurtriers en puissance. L'idée a été suggérée lors d'une réunion de médecins pendant l'épidémie de choléra de 1849 ; ils ne pouvaient pas faire grand-chose contre la maladie galopante, mais il était temps de contrôler l'arsenic.

À Millbrook, dans la banlieue de Southampton, un pharmacien réfléchi avait cessé de vendre de l'arsenic. Il pensait que cela empêcherait les meurtres et dissuaderait les suicides. Si quelqu'un prétendait en avoir besoin pour tuer des rongeurs, il lui vendait du nux vomica. Il contient de la strychnine, mais comme son nom l'indique, le nux vomica a un goût fort et amer et provoque des nausées - une quantité minuscule suffirait à faire monter la pression.Cela n'a pas empêché William Bird, âgé de 16 ans, de l'acheter à la pharmacie de Millbrook pour tenter d'empoisonner toute la famille de ses employeurs le lendemain de Noël 1850. Aucun motif n'a jamais été allégué. Il avait déjà passé 18 mois en prison pour vol de moutons et c'est peut-être un affront - réel ou imaginaire - qui l'a poussé à s'en prendre à eux.

Les utilisations légitimes de l'arsenic étaient un argument contre la réglementation. Les agriculteurs l'utilisaient comme fongicide et y trempaient leurs semences. Les bergers traitaient la laine de leurs moutons avec. Les fabricants de verre rendaient leur verre transparent avec l'arsenic, et les fabricants de grenaille l'utilisaient pour donner à leur grenaille une forme sphérique. Cela semble ridicule, mais l'arsenic était même utilisé comme colorant alimentaire, dans le colorant vert de Scheele. Cela avaitEn 1848, un homme est mort et plusieurs autres sont tombés malades après qu'une trop grande quantité d'arsenic a été utilisée pour colorer un blanc-manger lors d'un dîner à Northampton. Les victoriens ne devaient pas seulement se méfier des tissus ou des papiers peints verts. L'arsenic était utilisé dans les toniques médicinaux, car en petites quantités, il stimule le sang - d'où son utilisation aujourd'hui dans les traitements contre la leucémie.L'idée d'une réglementation était un anathème pour les Victoriens : la liberté individuelle primait sur tout. Pourquoi devrait-elle être limitée simplement parce que certaines personnes sont négligentes ou meurtrières ?

Sous la pression des scientifiques et de la presse, le gouvernement adopte en 1851 la loi sur la réglementation de la vente d'arsenic. Certains estiment que cette loi ne va pas assez loin : qu'en est-il des autres substances toxiques qui ne sont pas réglementées ? La strychnine, le cyanure, l'huile de vitriol... ? La liste est longue et des lois ultérieures ont été adoptées. Les arguments sont toujours valables aujourd'hui : les divertissements populaires doivent-ils être réglementés ?Jusqu'où les gouvernements doivent-ils empiéter sur les libertés individuelles pour assurer la sécurité publique ?

Lorsque Agatha Christie travaillait comme pharmacienne pendant la Première Guerre mondiale, elle a vu de ses propres yeux le registre des poisons. Chaque fois que quelqu'un le signait, son imagination vagabondait avec lui : allaient-ils vraiment tuer les rats ou purger les mauvaises herbes de leur jardin ?

Pour en savoir plus sur les cas d'empoisonnement à l'arsenic dans l'Essex, lisez le nouveau livre d'Helen Barrell. La panique du poison : les décès dus à l'arsenic dans l'Essex des années 1840 Son prochain livre, Preuve fatale : le professeur Alfred Swaine Taylor et l'aube de la science médico-légale sera publié en 2017.

Paul King

Paul King est un historien passionné et un explorateur passionné qui a consacré sa vie à découvrir l'histoire captivante et le riche patrimoine culturel de la Grande-Bretagne. Né et élevé dans la campagne majestueuse du Yorkshire, Paul a développé une profonde appréciation pour les histoires et les secrets enfouis dans les paysages anciens et les monuments historiques qui parsèment la nation. Diplômé en archéologie et en histoire de la célèbre université d'Oxford, Paul a passé des années à fouiller dans les archives, à fouiller des sites archéologiques et à se lancer dans des voyages aventureux à travers la Grande-Bretagne.L'amour de Paul pour l'histoire et le patrimoine est palpable dans son style d'écriture vif et convaincant. Sa capacité à transporter les lecteurs dans le temps, en les plongeant dans la fascinante tapisserie du passé britannique, lui a valu une réputation respectée en tant qu'historien et conteur distingué. Grâce à son blog captivant, Paul invite les lecteurs à se joindre à lui pour une exploration virtuelle des trésors historiques de la Grande-Bretagne, en partageant des idées bien documentées, des anecdotes captivantes et des faits moins connus.Avec la ferme conviction que la compréhension du passé est la clé pour façonner notre avenir, le blog de Paul sert de guide complet, présentant aux lecteurs un large éventail de sujets historiques : des énigmatiques anciens cercles de pierre d'Avebury aux magnifiques châteaux et palais qui abritaient autrefois rois et reines. Que vous soyez un aguerriPassionné d'histoire ou quelqu'un qui cherche une introduction au patrimoine passionnant de la Grande-Bretagne, le blog de Paul est une ressource incontournable.En tant que voyageur chevronné, le blog de Paul ne se limite pas aux volumes poussiéreux du passé. Avec un sens aigu de l'aventure, il se lance fréquemment dans des explorations sur place, documentant ses expériences et ses découvertes à travers de superbes photographies et des récits captivants. Des hautes terres accidentées d'Écosse aux villages pittoresques des Cotswolds, Paul emmène les lecteurs dans ses expéditions, dénichant des trésors cachés et partageant des rencontres personnelles avec les traditions et coutumes locales.Le dévouement de Paul à la promotion et à la préservation du patrimoine de la Grande-Bretagne s'étend également au-delà de son blog. Il participe activement à des initiatives de conservation, aidant à restaurer des sites historiques et à éduquer les communautés locales sur l'importance de préserver leur héritage culturel. Par son travail, Paul s'efforce non seulement d'éduquer et de divertir, mais aussi d'inspirer une plus grande appréciation de la riche mosaïque du patrimoine qui existe tout autour de nous.Rejoignez Paul dans son voyage captivant à travers le temps alors qu'il vous guide pour percer les secrets du passé britannique et découvrir les histoires qui ont façonné une nation.