Londons stora stank

 Londons stora stank

Paul King

Det är en kliché att det krävs mycket för att väcka de reserverade, artiga britterna till handling, men under den långa heta sommaren 1858 stod det klart att tiden för prat var förbi. Parlamentens moder var djupt förolämpad av den dåliga personliga hygienen hos sin granne, gamle far Thames. Stanken från hans förorenade vatten hade nått näsorna på politikerna i deras nyligen färdigställda hus avParlamentet i Westminster.

Som The Times rapporterade det, " Den intensiva hettan hade drivit våra lagstiftare från de delar av deras byggnader som vetter mot floden. Några få ledamöter, som verkligen var fast beslutna att undersöka frågan till dess yttersta djup, vågade sig in i biblioteket, men de drevs omedelbart till reträtt, var och en med en näsduk för näsan. "

Themsen, som i århundraden använts som en lämplig dumpningsplats för såväl avloppsvatten som hushålls- och industriavfall (för att inte tala om kropparna efter enstaka mordoffer och avrättade pirater), reducerades i sommarhettan till ett bubblande kärl av stinkande smuts. Stanken var bara det mest uppenbara av problemen. Av större betydelse var hotet mot hälsan.

Stadens myndigheter hade alltid haft avföring att ta hand om, men 1858 var problemet av en helt annan omfattning. Under medeltiden, Tudortiden och Stuarttiden gick "nattjordssamlarna" runt i staden och rensade ut människors avföring. De kallades guldgrävare, eftersom det ibland fanns guld i dem där Det ansågs vara en tillräckligt säker plats för att bara de mest hängivna eller desperata tjuvarna skulle våga sig in där. De nattliga jordsamlarna tog med sig sina laster från staden för att gödsla jordbruksmark, ett system som fortfarande användes på landsbygden och i gruvbyar i nordöstra delen av landet långt in på 1900-talet.

Under 1600-talet hade Londons avfall hanterats genom en politik som gick ut på att det skulle vara utom synhåll och utom kontroll. Floderna Fleet och Walbrook täcktes över och användes som avlopp - klart. Det följande århundradet, 1700-talet, är viktigt av många skäl, däribland upplysningsfilosofin, upprättandet av den brittiska imperialistiska politiken och de förtjusande trekantiga hattarna som användes i Poldark. Det var också en stortid för att bygga avloppssystem i storstäderna, varav många ledde till kloaker och avloppsbrunnar som kunde explodera på grund av ansamling av metangas.

I början av 1800-talet var London på ytan en livlig handelsstad med en fenomenal befolkningstillväxt. Men under gatorna låg en infrastruktur för vattenförsörjning som fortfarande till stor del var medeltida, med vattenledningar av trä. Vid mitten av 1800-talet hade vattenförsörjningen förbättrats, vilket innebar att Londonborna inte bara kunde få tillgång till rent dricksvatten,men också entusiastiskt börja spola när nymodiga toaletter började bli standard i bostäderna. Allt avfall hamnade i Themsen. Situationen närmade sig krispunkten och myndigheterna kunde inte hävda att de inte hade blivit varnade.

Den dramatiske landskapsmålaren John Martin hade redan på 1820-talet utarbetat detaljerade planer för att lösa problemet med Londons förorenade Themsen. Martin var vän till vetenskapsmannen Michael Faraday och var en mycket framgångsrik landskapsmålare som var lika intresserad av de växande områdena vetenskap och teknik som han var av konst. Hans målningar var i massiv skala, liksom hans "stora plan" från 1828, som avslöjardjupet i hans förståelse av tekniska principer.

Se även: Kung Athelstan

Planen skulle ha skapat en imponerande Themsenvall i tre nivåer, som sträckte sig fyra mil på den vänstra stranden och något mindre på den högra stranden. Enkla doriska pelare stödde varje nivå. Designen skapades med tanke på flodens trafik, eftersom båtar kunde förtöja längs vallen, där lyftanordningar och kranar skulle vänta på att lasta och lossa laster. Inom vallenkolonnader skulle vara allmänna gångvägar som löpte parallellt med floden, lager och förvaringsutrymmen. (Så småningom skulle det utan tvivel ha funnits ett "John Martin Riverside Shopping Mall".) Inhägnad och osynlig under den kolonnade gången fanns en stor (6 m) bred avloppsledning som skulle leda bort det avfall som annars skulle ha förorenat floden. Avloppsvattnet skulle filtreras och renas med teknik framtagen avMartin, så att endast rent vatten kunde ledas tillbaka till Themsen.

Det var en design som både imponerade på ögat och effektivt hanterade problemet med Londons avloppsvatten. Om den hade genomförts skulle den ha skapat en mycket annorlunda Themsenvall än den vi känner till idag. Den skulle också ha gett en mycket realistisk lösning på det ständiga problemet med att många utomhuspromenader längs floden förstörs av Storbritanniens oförutsägbara väder. Den bildade baradel av Martins större plan för försköning av London som han hade publicerat som " En plan för att förse städerna London och Westminster med rent vatten och för att avsevärt förbättra och försköna de västra delarna av metropolen " år 1828. Den var förmodligen för långt före sin tid och implementerades inte.

Det måste ha varit svårt för Martin att hålla sig från att säga "vad var det jag sa" när kolera kom till London för första gången 1832, efter att ha brutit ut i Sunderland året innan trots karantänrestriktioner. 6 536 människor dog i London och uppskattningsvis 20 000 i hela landet till följd av detta utbrott. Under den andra stora epidemin 1848 mer än fördubblades antalet dödsfall i London.Det tredje utbrottet 1853-54 krävde 10 738 liv i huvudstaden. Därefter innebar de allt trängre förhållandena, den dåliga vattenförsörjningen och den bristande hanteringen av avloppsvatten att ingen brittisk stad var immun mot risken för kolera.

Under utbrottet 1848 fick Times ett brev direkt från människorna i huvudstadens slumområden: " Vi lever i dynga och smuts. Vi har inga privilegier, inga soptunnor, inga vattenspridare och inget avlopp eller suterräng på hela stället. Om Colera kommer, Gud hjälpe oss. " Det var en landsomfattande fråga; 1842 hade Edwin Chadwick noterat i sin " Rapporter om den arbetande befolkningens sanitära tillstånd " att Glasgow, där 50 procent av barnen aldrig skulle få uppleva sin femte födelsedag, var " möjligen den smutsigaste och ohälsosammaste av alla brittiska städer ". Chadwick föreslog förbättringar av både vattenförsörjning och avloppshantering för att minska sjukdoms- och dödlighetsnivåerna.

Koleraepidemin som hotade London hade dock positiva effekter. Fram till mitten av 1800-talet återspeglade medicinen, liksom Londons medeltida vattenförsörjning, en tidigare tids föreställningar och teknik. Miasmateorin om sjukdomar var fortfarande den rådande. Detta koncept, som har sina rötter i medeltiden och ännu tidigare tider, baserades på tanken att sjukdomar spreds via luftenav mystiska miasmer, som på något vagt sätt förknippas med smutsiga förhållanden och ruttnande lik.

Se även: Tyno Helig - det walesiska Atlantis?

Den skarpsinnige och observante läkaren John Snow var på väg att ifrågasätta detta. Under kolerautbrottet 1848-49 lade han märke till att dödstalen var högre i de områden där vatten tillhandahölls av två företag: Lambeth och Southwark and Vauxhall Water Company. Var vattenförsörjningen problemet? Han publicerade 1849 en uppsats med titeln " Om sättet att sprida kolera " och lade fram sin teori. Det hade liten effekt.

När koleran bröt ut igen 1854 observerade Snow ett stort antal dödsfall på Broad Street i Soho, där människor använde en gemensam vattenpump. Han tog bort handtaget så att pumpen inte kunde användas och inga fler dödsfall inträffade på den gatan. Vattnet hade förorenats av en närliggande kloak genom en spricka i dess tegel. Han publicerade sina resultat. Myndigheterna fortsatte att muttra "Nonsens,det är miasma, det vet alla!" och ignorerade det.

En stor förändring inom medicinen var på gång, och med tiden skedde det, och arbetet av pionjärer som Louis Pasteur, Joseph Lister, Ignaz Semmelweiss och Robert Koch fick till slut erkännande. Det var dock den stora stanken från 1858 som slog över politikerna som slutligen gav några resultat. Även de undersökningar som den framstående vetenskapsmannen Michael Faraday hade gjort några år före stanken hade inte varittillräckligt för att få regeringen att agera. Han tog en tur längs Themsen för att själv se dess tillstånd och beskrev i ett brev till Times hur han släppte pappersbitar i floden medan han gick för att testa dess synlighet. Han berättade för pressen hur " Nära broarna rullade fekulensen upp sig i moln som var så täta att de syntes på ytan ... hela floden var för tillfället en riktig kloak ".

Regeringens svar under de första dagarna av stanken var att dränka gardinerna i parlamentshuset i kalkklorid, innan man inledde en sista desperat åtgärd för att bota den usla gamla Themsen genom att hälla kalk, kalkklorid och karbolsyra direkt i vattnet. Utan tvivel mumlade man "Det är miasman, vet du!" medan man hällde det i vattnet.

Bara för att bevisa att lagstiftare kan agera snabbt när de drivs av illamående, skyndade sig politikerna igenom ett lagförslag för att lösa problemet och undertecknade det på arton dagar, en rekordtid. The Times var på plats med sin vanliga sardoniska kommentar och noterade att de struntade i Faraday och bara gick till handling när deras " Närheten till källan till stanken koncentrerade deras uppmärksamhet på dess orsaker på ett sätt som många års argumentation och kampanjer inte hade lyckats med... "

När timmen kommer, kommer mannen. Den rådgivande ingenjören Joseph Bazalgette, som redan arbetade som lantmätare för Metropolitan Commission of Sewers, anlitades för att utforma en plan för avlopp, pumpstationer och ombyggnad av vallarna i London. Resultatet av hans anmärkningsvärda insatser upprätthåller fortfarande Londons hälsa idag. Den stora stanken kanske inte har den historiska cachetenav den stora branden eller pesten i London, men dess inflytande var i slutändan till fördel för staden.

Paul King

Paul King är en passionerad historiker och ivrig upptäcktsresande som har ägnat sitt liv åt att avslöja Storbritanniens fängslande historia och rika kulturarv. Född och uppvuxen på den majestätiska landsbygden i Yorkshire, utvecklade Paul en djup uppskattning för de berättelser och hemligheter som ligger begravda i de uråldriga landskapen och historiska landmärken som sprider sig över nationen. Med en examen i arkeologi och historia från det berömda universitetet i Oxford, har Paul tillbringat år med att gräva i arkiv, gräva ut arkeologiska platser och ge sig ut på äventyrliga resor i Storbritannien.Pauls kärlek till historia och arv är påtaglig i hans livliga och övertygande skrivstil. Hans förmåga att föra läsare tillbaka i tiden, fördjupa dem i den fascinerande gobelängen av Storbritanniens förflutna, har gett honom ett respekterat rykte som en framstående historiker och historieberättare. Genom sin fängslande blogg bjuder Paul in läsare att följa med honom på en virtuell utforskning av Storbritanniens historiska skatter, dela välundersökta insikter, fängslande anekdoter och mindre kända fakta.Med en fast övertygelse om att förståelse av det förflutna är nyckeln till att forma vår framtid, fungerar Pauls blogg som en omfattande guide som presenterar läsarna för ett brett utbud av historiska ämnen: från de gåtfulla gamla stencirklarna i Avebury till de magnifika slott och palats som en gång inrymde kungar och drottningar. Oavsett om du är en rutineradhistorieentusiast eller någon som söker en introduktion till Storbritanniens fängslande arv, Pauls blogg är en viktig resurs.Som en rutinerad resenär är Pauls blogg inte begränsad till det förflutnas dammiga volymer. Med ett stort öga för äventyr ger han sig ofta ut på upptäcktsfärder på plats och dokumenterar sina upplevelser och upptäckter genom fantastiska fotografier och engagerande berättelser. Från Skottlands karga högland till de pittoreska byarna i Cotswolds tar Paul med sig läsarna på sina expeditioner, upptäcker gömda pärlor och delar personliga möten med lokala traditioner och seder.Pauls engagemang för att främja och bevara arvet från Storbritannien sträcker sig också utanför hans blogg. Han deltar aktivt i bevarandeinitiativ, hjälper till att återställa historiska platser och utbilda lokala samhällen om vikten av att bevara sitt kulturella arv. Genom sitt arbete strävar Paul inte bara efter att utbilda och underhålla utan också att inspirera till en större uppskattning för den rika tapeten av arv som finns runt omkring oss.Följ med Paul på hans fängslande resa genom tiden när han guidar dig att låsa upp hemligheterna från Storbritanniens förflutna och upptäcka berättelserna som formade en nation.